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INSTITUTO DE INVESTIGACIÓN ASTRONÓMICO Y AEROESPACIAL PEDRO PAULET

EL COMETA C/2021 A1 LEONARD

El cometa C/2021 A1 Leonard es un visitante lejano del Sistema Solar, se trata de una enorme roca formada por hielo, polvo y gas que proviene de la nube de Oort, una región que se extiende más allá de Neptuno a casi un año luz de nuestro Sol y rodea a nuestro vecindario cósmico. Hace unos 35,000 años, cuando aparecieron las primeras pinturas rupestres y el tiempo de los neandertales llegaba a su fin, el cometa Leonard se encontraba en el afelio (el punto de su órbita más alejado del Sol), a unos 525 mil millones de kilómetros (unas 3,500 veces la distancia que separa a la Tierra del Sol). Este diciembre, su largo viaje hacia el Sistema Solar interior provocará su máximo acercamiento a la Tierra y será posible observarlo en el cielo nocturno, un evento único en una vida humana.

C/2021 A1 Leonard fue descubierto el 3 de enero de 2021 por Greg Leonard, astrónomo del que tomó su nombre tras avistarlo por primera vez desde el Observatorio del Monte Lemmon en Arizona, Estados Unidos. En aquél entonces, Leonard se encontraba entre las órbitas de Júpiter y Marte viajando en dirección hacia el Sistema Solar interior, a unos 70.6 kilómetros por segundo.

En el hemisferio norte, el mejor momento para observar a Leonard serán los primeros once días de diciembre un par de horas antes del amanecer. Leonard aparecerá en el este en una trayectoria descendente que atravesará la constelación del Boyero, acercándose al horizonte conforme se acerque el 12 de noviembre.

Los últimos reportes e imágenes de Leonard (hasta el 1 de diciembre) muestran una magnitud de 6.5 (a menor número, más brillante), lo que permite observarlo con binoculares o telescopios pequeños. No obstante, se espera que en los próximos días llegue a magnitud 5 y luego 4, lo cual entra en el rango visible para el ojo humano en cielos despejados y oscuros (sin mucha iluminación en la superficie), incluso podría ocurrir un efecto de dispersión que lo haga mucho más brillante de lo esperado.